馬的屁股決定腦袋 (網路文章)


經濟學中有個名詞稱為「路徑依賴」,它是類似於物理學中的「 慣性」,一旦選擇進入某一路徑(無論是「好」的、還是「壞」的) ,就可能對這種路徑產生依賴。 以下美國鐵軌的故事也許有助於我們理解這一概念, 並且加深對其後果的印象。


美國鐵路兩條鐵軌之間的標準距離是4.85英呎。 這是一個很奇怪的標準,究竟從何而來的? 原來這是英國的鐵路標準, 因為美國的鐵路最早是由英國人設計建造的。那麼, 為什麼英國人用這個標準呢? 原來英國的鐵路是由建電車軌道的人設計的,而這個4.85英呎正 是電車所用的標準。


電車軌標準又是從哪裡來的呢? 原來最先造電車的人以前是造馬車的。 而他們是用馬車的輪寬做標準。好了,那麼, 馬車為什麼要用這個一定的輪距離標準呢? 因為如果那時候的馬車用任何其他輪距的話, 馬車的輪子很快會在英國的老路上撞壞的。為什麼? 因為這些路上的轍跡的寬度為4.85英呎。


這些轍跡又是從何而來呢?答案是古羅馬人定的,4.85英呎正是 羅馬戰車的寬度。如果任何人用不同的輪寬在這些路上行車的話, 他的輪子的壽命都不會長。我們再問:羅馬人為什麼用4.85英呎 為戰車的輪距寬度呢?原因很簡單,這是兩匹拉戰車的馬的屁股的寬 度


故事到此應該完結了,但事實上還沒有完。 下次你在電視上看到美國太空梭立在發射臺上的雄姿時,你留意看, 在它的燃料箱的兩旁有兩個火箭推進器, 這些推進器是由設在猶他州的工廠所提供的。如果可能的話, 這家工廠的工程師希望把這些推進器造得再胖一些, 這樣容量就會大一些,但是他們不可以,為什麼? 因為這些推進器造好後,要用火車從工廠運到發射點, 路上要通過一些隧道, 而這些隧道的寬度只比火車軌道的寬度寬了一點點, 然而我們不要忘記火車軌道的寬度是由馬的屁股的寬度所決定的。


因此,我們可以斷言:可能今天世界上最先進的運輸系統的設計, 是兩千年前便由兩匹馬的屁股寬度決定了。這就是「路徑依賴」, 看起來有幾許悖謬與幽默,但卻是事實。

此文感謝 Nelson Jen email 提供


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